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Las ascidias: los primeros “vertebrados”

Y digo “vertebrados” entre comillas porque en verdad es los primeros Cordados, grupo donde se encuentran los vertebrados. Pero, ¿qué cuentas las teorías de los científicos acerca de este origen?

Esta pregunta nos lleva directamente a hablar de las ascidias, animales marinos a los cual les tengo un cariño especial ya que en ellos se basó mi tesis doctoral. Las ascidas son animales marinos de un aspecto extraño, se dividen en dos grandes grupos según su estrategia de vida:

- Ascidias solitarias: un sólo individuo. Tienen forma de patata con dos sifones, uno es la boca y el otro el ano. Como son filtradores, las ascidias provocan una entrada de agua que, gracias a su branquia interna, son capaces de obtener del agua circundante el alimento que necesitan y el oxígeno para su torrente circulatorio (que, a modo de curiosidad, invierte el sentido de su marcha cada pocos minutos y así oxigenar todos sus órganos).

FOTO 106 - Halocynthia papillosa

Halocynthia papillosa

- Ascidias coloniales: muchos individuos que se juntan para vivir bajo un mismo “techo” o túnica que los protege. Su tamaño es mucho menor individualmente, pero las colonias pueden formar una gran extensión.

FOTO 131 - Aplidium tabarquensis

Aplidium tabarquensis, especie descrita en Tabarca por Alfonso Ramos.

La larva de las ascidas es una de sus peculiaridades. Más bien parece un renacuajo, ya que es una larva nadadora, que nada tiene que ver con el adulto (como en las ranas). Cuando llega el momento, se fija en el fondo y comienza su metamorfosis hacia el estado adulto, donde nunca más volverá a tener la capacidad de moverse. Aquí os paso una foto:

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Y aquí su metamorfosis:

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¿Qué tiene esto que ver con un vertebrado? a primera vista nada, la verdad…

Resulta que la larva tiene las características propias y comunes a todos los cordados (donde comentamos que se encuentran los vertebrados): una cola postanal (vestigial en nosotros, que nos queda simplemente el coxis porque perdimos nuestra cola), las glándulas tiroideas, un cordón nervioso dorsal (nuestra médula espinal) y hendiduras faríngeas.

Las teorías científicas nos hablan de que, en un momento de la evolución, estas larvas adquieren la capacidad de reproducirse (es decir, las gónadas maduran antes de metamorfosearse). Este proceso a pasado muchas veces en la historia de la evolución: se llama paedogénesis. Y esta copulación pedófila da lugar a una nueva línea evolutiva donde estamos nosotros!!!! Sólo por casualidad….

Así que las próxima vez que buceando os topéis con una ascidia, pensad que es un primo muy muy lejano nuestro. Ya la podéis mirar de forma diferente,…

Por último os dejo algunas fotos más de las ascidias que comúnmente nos encontramos en nuestras inmersiones:

Aplidium conicum

Aplidium conicum

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Mercedes Varela

Dra. en Biología Marina por la Universidad de Alicante

www.posidoniaecosports.com